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¿Hepatitis? ¿Qué Es?

Diciembre de 2002

La hepatitis es una inflamación del hígado. "Hepato" en griego quiere decir hígado, e "itis" significa inflamación, por consiguiente hepatitis es una inflamación del hígado. Los diferentes tipos de hepatitis son causados por causas diferentes, pero todas producen inflamación del hígado. Hepatitis viral se refiere a varias enfermedades que son contagiosas causadas por virus que atacan al hígado.

Los tipos más importantes de hepatitis viral son la hepatitis A, hepatitis B, y hepatitis C. Se han descubierto nuevos tipos de hepatitis viral D, E y G.

Las hepatitis no virales pueden ser causadas por drogas o sustancias químicas, alcohol, o procesos de auto inmunidad. La hepatitis tóxica puede ser causada por sustancias químicas, que deterioran las células hepáticas. Dentro de estas sustancias están el alcohol, las drogas y compuestos industriales.


¿Qué Es la hepatitis C?

Es una enfermedad del hígado causada por el virus de la hepatitis C (VHC siendo sus siglas en español, y en inglés HCV). La transmisión se realiza a través de sangre infectada, y la hepatitis C (Hep. C) se disemina fácilmente al compartir instrumentos para usar drogas, compartir agujas para tatuajes o instrumentos contaminados. La transmisión por relaciones sexuales es menos frecuente, pero si uno se expone a sangre infectada puede haber transmisión, y este riesgo aumenta cuando la persona tiene VIH o una enfermedad de transmisión sexual. También es posible la transmisión perinatal (durante el parto), con un 5% de riesgo cuando sólo se tiene Hep. C y un 17% cuando la embarazada está coinfectada con VIH. La exposición ocupacional accidental como el pincharse con una aguja contaminada en un hospital es otra manera de adquirir Hep. C.

La Hep. C se disemina con más facilidad que el VIH. En Estados Unidos el número de personas con hepatitis C es 4 veces mayor que el número de personas con VIH. La hepatitis C tiene una historia natural: de cada 100 personas infectadas se estima que un 15% eliminan el virus de su cuerpo sin ningún tratamiento. De los 85% restantes, un 70% podrían desarrollar una enfermedad crónica del hígado, de 5 a 20% podrían desarrollar cirrosis, de 5 a 8% podrían desarrollar una insuficiencia hepática, y a un 5% les podría causar la muerte. La hepatitis C es una enfermedad crónica que puede extenderse de 20 a 30 años, y algunos investigadores creen que puede extenderse hasta 50 años.


Diagnóstico de la Hepatitis C

Los exámenes para el diagnostico de la hepatitis C son los siguientes:

ELIZA (Enzyme-linked Immunosorbant Assay) detecta los anticuerpos de la Hep. C que el sistema inmunológico ha creado. Una prueba similar se usa para detectar los anticuerpos del VIH.

RIBA (Recombinant Immunosorbant Assay) es utilizada para confirmar el diagnóstico, es más sensible que la ELIZA y más cara.

ALT (Alanine Aminotransferase) es una enzima del hígado que cuando sus niveles aumentan en la sangre, indica inflamación del hígado. PCR (Polimerase Chain Reaction) indica la carga viral o cantidad de virus de la Hep. C en la sangre.

Biopsia del hígado puede identificar inflamación, daño del tejido, presencia o ausencia de cirrosis. En muchas ocasiones los análisis o pruebas de laboratorio de la función hepática salen normal, pero hay que investigar si la hepatitis C ha comenzado a dañar el hígado. Para ello muchos doctores sugieren una biopsia que muestre si el hígado ha sufrido daño.


Tratamiento Para la Hepatitis

La hepatitis C puede curarse si la persona recibe tratamiento con interferón inmediatamente después de haberse infectado. Lamentablemente los signos y síntomas de la Hep. C en una persona recién infectada son semejantes a los de una gripe o resfriado; los mismos pasan desapercibidos, y la mayoría de personas reciben el diagnóstico varios años después de haber sido infectados/as.

Para tratar la hepatitis C, el médico tiene que identificar la cepa o tipo de Hep. C con el que se está infectada/o, ya que existen 6 genotipos. Aquí en los Estados Unidos, el genotipo 1 es el que predomina y es el más difícil de tratar. Los tratamientos responden mejor con los genotipos 2 ó 3.

El primer tratamiento que fue aprobado para la hepatitis C fue el interferón y ribavirin. El interferón se usa tres veces por semana en inyecciones subcutáneas. El ribavirin viene en tabletas que se toman dos veces al día. Los efectos secundarios de estos medicamentos son serios síntomas de gripe o resfriado, irritabilidad, depresión, fatiga, falta de apetito que lleva a la pérdida de peso. En algunos casos puede afectar la tiroides y causar anemia.

El ribavirin tiene efectos teratogénicos, o sea, produce deformaciones en el feto. Se recomienda no usar esta terapia por al menos 6 meses antes de que la mujer quede embarazada, ni durante el embarazo. Al hombre se le recomienda no usar este tratamiento por lo menos 6 meses antes de procrear o engendrar un bebé.

En el año 2001 fue aprobado por la FDA el interferón pegilado (Peg-Intron de Schering-Plough), el cual permanece en la sangre por más tiempo y la dosis es una inyección subcutánea por semana. El interferón pegilado es una fórmula más potente que el interferón original y se usa con el ribavirin. El tratamiento depende del genotipo y puede durar de 6 meses a 1 año. Las estadísticas indican que un 40% de las personas que recibieron este tratamiento presentaron carga viral de hepatitis C indetectable.

Si los niveles de carga viral de la Hep. C son detectables, el médico puede recomendar el continuar con el tratamiento con dosis de interferón más bajas. Esto se conoce como terapia de mantenimiento.

Recientemente se aprobó otro tratamiento médico, Pegasys, que es una forma de interferón alfa-2a pegilado, similar al Peg-Intron de Schering-Plough, para uso en el tratamiento de Hep. C. El medicamento es inyectado una vez a la semana y se combina con ribavirin oral y tiene menos efectos secundarios. Para más información sobre Pegasys lee el artículo por el Dr. Mauricio Iafolla en esta revista.


Prevención de la Hepatitis C

Hasta el momento no existe una vacuna para la hepatitis C, aunque hay una candidata en estudios clínicos. Se recomienda evitar la exposición a sangre infectada y usar agujas nuevas y limpias para el uso de drogas intravenosas.


Coinfección de Hepatitis C y VIH

El VIH y el VHC se transmiten a través de sangre infectada. Cuando una persona tienen ambos virus se dice existe una coinfección. En estudios realizados se ha visto que la hepatitis C no agrava la condición del VIH y no interfiere con los medicamentos contra el VIH.

Por el contrario, en personas con VIH, la hepatitis C puede ser más seria y causarle daño al hígado en menor tiempo, que una persona que sólo tiene Hep. C. Se está investigando la causa.

Estudios han demostrado que las personas positivas al VIH tienen mayor probabilidad de transmitir el virus de la hepatitis C, ya que generalmente la carga viral del Hep. C es alta. Los antiretrovirales usados para el tratamiento del VIH pueden dañar al hígado, pero hasta el momento no hay estudios para ver si agrava la hepatitis C.

La hepatitis C es un problema de salud serio y hay que buscar un médico que tenga experiencia tratando las dos enfermedades, o un especialista para cada enfermedad. Para salir adelante se necesita tomar responsabilidad personal, visitar al medico con frecuencia, no perder las citas médicas, tomar los medicamentos con mente positiva, pensar en que estos te van a hacer bien para tu salud, y complementar el diario vivir con el ejercicio, nutrición adecuada, salud mental y buscar la espiritualidad. Y lo más grande con estas enfermedades son las ganas de vivir -- recuerda cada ser humano tiene el poder de cambio en su vida. Que Dios les bendiga y les de mucha sabiduría.


Glosario

células hepáticas: células que forman el hígado.

cirrosis: gran parte del hígado se convierte en cicatrices permanentes por daños repetidos; puede terminar con una insuficiencia hepática

función hepática: se refiere al buen funcionamiento fisiológico del hígado.

genotipos: se refiere a la constitución genética del virus. una prueba de genotipo viral de la hepatitis C se realiza por medio de una muestra de sangre. Se ha encontrado los genotipos 1, 2, 3, 4, 5 y 6 de Hep. C.

insuficiencia hepática: al agravarse la cirrosis, la mayoría de la función del hígado se pierde, y esto significa que el hígado es incapaz de filtrar los desechos, toxinas, drogas, etc., de la sangre.

interferón pegilado: es una nueva forma de interferón que se queda por más tiempo en el cuerpo.

subcutáneas: significa que se administran por debajo de la piel.

transmisión perinatal: transmisión de enfermedades de la madre al feto.


María Luisa es una activista y educadora de salud y tratamientos viviendo con VIH. Actualmente vive felizmente en Nueva York con su hijo. Para más información sobre sus talleres, llamen al (212) 675-3288.


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Este artículo era proporcionada por Body Positive. Es parte de la publicación SIDAahora.
 
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