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PolyEnv: Una Nueva Estrategia en el Desarrollo de Vacunas Anti-VIH

Octubre de 2001

Una Nueva Estrategia en el Desarrollo de Vacunas Anti-VIH

Durante los primeros días de junio, SIDAahora tuvo la oportunidad de participar de la Reunión Cumbre de VIH del Verano 2001, auspiciada por GlaxoSmithKline y que tuvo lugar en Savannah, Georgia. Esta conferencia reunió a educadores, activistas e investigadores de todos los Estados Unidos.

Entre las presentadoras se encontraban las investigadoras Karen Slobod, M.D., y Julia Hurwitz, Ph.D., del St. Jude Children's Research Hospital en Memphis, Tennessee. Estas científicas presentaron su proyecto de desarrollo de una vacuna contra el VIH. Aunque se están desarrollando vacunas terapéuticas (que ayudarían al sistema inmunológico a controlar la progresión de la enfermedad en personas VIH+), lo que proponen las doctoras es una vacuna preventiva que proteja a las personas VIH- de la infección con el virus. Ellas consideran que esta vacuna no sería de gran utilidad para las personas VIH+, pues lo que se intenta lograr es causar una reacción inmunológica que nos proteja de la invación de VIH.

La Dra. Hurwitz estima que después de alrededor de 6 a 12 meses de infección con VIH, nuestro sistema inmunológico produce una respuesta inmunológica similar a la que la vacuna causaría. Es su opinión que esa respuesta de nuestro sistema de defensas es suficiente para combatir una nueva infección de VIH. Es por eso que se considera que la reinfección (el volverse a infectar con VIH) es muy difícil. La Dra. Hurwitz clarifica que ella piensa que aunque difícil, la reinfección con VIH es posible, especialmente en el período de 6 meses después de la infección inicial, cuando el virus no ha mutado lo suficiente como para exponer al sistema inmunológico a una variedad genética de VIH. Es esa idea de exponer el sistema inmunológico a una variedad genética de VIH lo revolucionario del método que ellas proponen.


La Estrategia Convencional en el Desarrollo de una Vacuna contra el SIDA

Por lo general las vacunas funcionan estimulando a nuestro sistema inmunológico o de defensas (que nos protege de las enfermedades) a desarrollar anticuerpos que puedan contrarrestar a un virus o bacteria que invada nuestro cuerpo. De esa manera, cuando ese virus o bacteria para la cual nos hemos vacunado entra a nuestro cuerpo, el sistema de defensas "sabe" qué hacer y responde inmediatamente, anulando el invasor y evitando la infección, pues el elemento patológico (virus o bacteria) no tiene tiempo de reproducirse.

En el caso del VIH, sabemos que el sistema inmunológico se puede tardar hasta 3 meses en desarrollar anticuerpos al VIH, durante ese tiempo el virus se puede reproducir más fácilmente y alojarse o "esconderse" en partes del cuerpo humano conocidas como santuarios, pues las células defensoras del sistema inmunológico no pueden llegar hasta allí. Eso es lo que se conoce como reservas de VIH. Según las investigadoras, una vacuna efectiva debe evitar que el virus pueda "esconderse," ayudando a nuestras defensas a responder rápida y agresivamente.

Usando ese conocimiento de cómo funciona nuestro Sistema Inmunológico (SI) los científicos diseñan y desarrollan vacunas. La estrategia convencional es el exponer a nuestro cuerpo a proteínas de la cubierta del VIH. El SI reconoce que esas proteínas no nos pertenecen, son invasoras, y activan a las células B a que produzcan anticuerpos que las "anulen." Cuando el VIH entra a nuestro cuerpo, el SI reconoce esas proteínas que cubren al virus y lo destruyen con los anticuerpos que produjo después de la vacuna.

La estrategia es muy elegante y sencilla, y es la misma usada para el desarrollo de otras vacunas, pero hay un problema. El VIH muta rápidamente como estrategia para burlar al SI, cuando muta cambia un poco las proteínas de su cubierta. Los anticuerpos que fueron creados como respuestas a una proteína anterior no sirven para las nuevas proteínas de la cubierta y ese virus se puede reproducir antes de que el SI pueda desarrollar nuevos anticuerpos contra la nueva proteína. Todos los anticuerpos son específicos a un tipo de virus o bacteria, el VIH cambia su cubierta (se "disfraza"), para hacer creer al SI que es un nuevo virus. Es por eso que el VIH por lo general gana la batalla contra el SI, si no se usan tratamientos que limiten su reproducción. Una carga viral alta significa que el virus se está reproduciendo más y si estás tomando medicamentos anti-VIH puede significar que el virus ha mutado de tal manera que los medicamentos no son tan eficaces.


Una Nueva Estrategia

Según las investigadoras Slobod y Hurwitz, la mayoría de las estrategias para desarrollar una vacuna contra el VIH se basan en uno o pocos tipos de proteínas de cubierta del VIH. Ellas consideran ese método problemático por las razones antes mencionadas, el virus muta muy rápidamente. Por lo general en estudios con animales, los experimentos de estas vacunas reflejan cierta inmunidad al VIH, pero sólo si se usa el mismo virus que se usó para crear la vacuna. Si se usa otro VIH (con proteínas diferentes) la vacuna no es tan efectiva.

La estrategia que Slobod y Hurwitz proponen es algo diferente: una vacuna contra el VIH que expondrá al sistema inmunológico (SI) a una gran variedad de proteínas de cubierta de diferentes mutaciones de VIH. Nos dicen, "La diversidad del virus se debe combatir con diversidad en la vacuna." En estos momentos se están usando 23 tipos de proteínas de cubierta y es la intención de usar hasta más de 100 para crear una vacuna tipo cóctel conocida como PolyEnv.


Estrategia Conventional de Vacunas de VIH


Estrategia PolyEnv de Vacunas de VIH


Los Tres Componentes de PolyEnv

Esta propuesta incluye tres maneras de estimular el SI a producir anticuerpos a una gran variedad de tipos de cubiertas de VIH: ADN (DNA en inglés) de proteínas de cubiertas, virus vivo atenuado, y proteínas puras de las cubiertas de VIH.

Según explicó Hurwitz el método de ADN de proteína introduce ADN bacterial que se ha construido para expresar las proteínas de cubierta del VIH. Esta vacuna de ADN, que se conoce como plásmido, se inyecta en el músculo del antebrazo donde es absorbido por células musculares y les "enseña" a producir las proteínas de cubierta del VIH, haciendo que nuestro cuerpo produzca las proteínas de las cuales queremos inmunidad. Ese ADN no afecta el núcleo de la célula, o sea, no afecta el ADN de nuestras células. Las vacunas de ADN son una nueva e importante estrategia en el desarrollo de vacunas.

El método de virus vivo atenuado es uno de los más eficaces en la producción de vacunas, pero uno de los que más incómodos hace sentir a los consumidores, por la posibilidad de desarrollar infección. Una de las vacunas más populares con virus vivo atenuado es la vacuna contra el polio. En este caso, las investigadoras no van a usar el VIH en sí, sino el virus de la viruela vacuna o VV (el tipo de viruela que afecta a las vacas) como transporte (vector) para llevar material genético del VIH a nuestro cuerpo. Esta vacuna con VV se inyecta debajo de la piel (subcutáneamente) donde el VV causa una infección leve de viruela que no causa enfermedad. Se usará un coctel de diferentes VV modificadas que expresarán diferentes proteínas de diferentes VIHs, para contrarrestar el hecho de que hay muchas mutaciones del VIH. Las células infectadas con VV modificada (VV que tiene material genético del VIH) producen proteínas de la cubierta de VIH que estimulan nuestro sistema inmunológico. Este virus de VV fue el que se usó como vector en la vacuna de la viruela humana, tan eficaz que erradicó la enfermedad de la faz de la tierra. (Ver artículo, "El desarrollo de la vacuna de la viruela.")

El tercer método es la sintetización de proteínas de la cubierta del VIH en un laboratorio, donde básicamente se fabrican proteínas que se han encontrado en diferentes mutaciones del VIH, creando un coctel de proteínas de diferentes cubiertas.


Ensayos Clínicos

El FDA ha aprobado la investigación clínica de esta vacuna y se encuentra en la Fase 1. En esta fase tres voluntarios fueron inyectados con virus vivo atenuado para medir la tolerancia a la vacuna y la respuesta inmunológica. Dos de los voluntarios presentaron una reacción inmunológica, una pequeña infección en el área debajo de la piel donde fueron inyectados. Ésta es la misma reacción causada por la vacuna de la viruela que se nos dio a muchos de nosotros durante los años 60, pero subcutánea (debajo de la piel).

Aunque lo ideal hubiera sido que las 3 personas voluntarias hubieran reaccionado de la misma manera, esto no desanima a las investigadoras pues la intención de esta fase es estudiar la seguridad de la vacuna. Ellas estiman que la tercera persona no tuvo una reacción inmunológica porque fue inyectada en el músculo en vez de debajo de la piel. La VV no infecta tejido muscular. Próximamente se estudiará la reacción de varios voluntarios a una vacuna con ADN y de proteína pura por separado para ver si estos métodos son seguros por sí solos. En la Fase 2 los tres métodos serán combinados para formar la configuración deseada de la vacuna.


Conclusión

Aparentemente la comunidad científica no ha aceptado con brazos abiertos lo que proponen las investigadoras, aunque su propuesta es muy lógica. Nos dicen Slobod y Hurwitz que la comunidad desarrolladora de vacunas de VIH no tiene suficiente fe en el sistema inmunológico y que la estrategia de empezar con un tipo de proteína de cubierta de VIH para observar que no funciona y entonces añadir proteínas poco a poco parece ser una pérdida de tiempo. ¡Para nuestras comunidades afectadas el tiempo es oro!

Esta vacuna parece ser una de las que más esperanza ofrece en cuanto al desarrollo de una vacuna que pueda ayudar a frenar la expansión de la epidemia del VIH/SIDA. Esperemos que así sea y que pase pronto.


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Este artículo era proporcionada por Body Positive. Es parte de la publicación SIDAahora.
 
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